Entrevista a Jacob Morales Mateos

Entrevista a Jacob Morales Mateos, autor del libro Los guardianes de las semillas. Origen y evolución de la agricultura en Gran Canaria (Las Palmas de Gran Canaria, Eds. del Cabildo, 2019)

El blog Canarias Cultural inaugura el apartado de Entrevistas para hablar de una novedad editorial: el libro titulado Los guardianes de las semillas. Origen y evolución de la agricultura en Gran Canaria, publicado por el Cabildo de Gran Canaria. Su autor es el profesor e investigador Jacob Morales Mateos (ULPGC), quien ha tenido la cortesía de dedicarnos su tiempo con esta entrevista. 

Imagen de la portada del libro

Le preguntaremos sobre su obra, que trata sobre la población prehispánica canaria y sus hábitos alimenticios. Esto abarca desde la producción, pasando por sus costumbres culinarias, hasta llegar a la conservación del excedente producido, fase final del ciclo que da título a la obra. Demos paso a leer al autor:

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– Cuéntanos, ¿Qué cultivaban los antiguos pobladores de Canarias?

– Cereales, como el trigo duro y la cebada. Pero también legumbres, como las habas y lentejas, y árboles frutales, como la higuera. 

Y esos cultivos, ¿variaban según las diferentes zonas de la Isla?

– No hemos encontrado información que confirme que hubiera diferencias entre las especies cultivadas en una zona u otra, pero es probable que en las cumbres se desarrollara una extensa producción agrícola aprovechando que llovía más y que los suelos eran mejores. Al respecto, en esa zona se han documentado numerosas cuevas prehispánicas que fueron usadas como graneros colectivos, lo cual indica que los campos de cultivo se encontraban muy cerca.

– Mencionas los graneros colectivos, cuestión que se vincula al título de tu libro, ¿podrías comentar algo sobre esos antiguos sistemas usados para almacenar alimentos?

– En el campo del almacenamiento los antiguos canarios eran expertos, a pesar de poseer una tecnología muy inferior a la nuestra. Conocedores de la escasez e irregularidad de las lluvias, construyeron unos asombrosos sistemas de silos en los cuales podían almacenar los excedentes generados durante los años de buenas cosechas, y así contar con una reserva de emergencia para los años con poca producción. Los silos eran tallados en la roca, con lo cual se creaban unas condiciones óptimas de humedad y temperatura para conservar los granos por varios años. Para asegurar que esa reserva no se infectaba de gorgojos y otras plagas de bichos, los canarios introducían hojas de laurel en los silos, aprovechándose de las propiedades insecticidas de la planta.

¿Qué comían en época prehispánica, y cómo lo sabéis? 

– Los primeros exploradores europeos que llegaron a la isla relatan que la dieta de los canarios estaba compuesta básicamente por gofio de cebada, leche de cabra e higos secos. De hecho, en la mayoría de los yacimientos arqueológicos examinados hemos encontrado semillas de cebada e higo, lo cual confirma la importancia de estas dos plantas en la dieta. Existieron otros alimentos como la carne o la manteca de los animales domésticos, frutos de plantas silvestres, peces o marisco.

– ¿Sobrevive algún vestigio de sus antiguas costumbres culinarias?

– Sí: el mayor aporte calórico en la dieta lo constituía el gofio. Precisamente, el gofio es uno de los pocos legados gastronómicos canarios que aún conservamos, aunque es bastante probable que el frangollo también sea una receta prehispánica.

¿Qué otros usos daban a las plantas antiguamente?

– Algunos relatos de los exploradores europeos llegados a Canarias durante la conquista de la isla mencionan el uso de distintas plantas como recursos medicinales, entre las que destacan los frutos del mocán, un árbol del Monteverde canario. No obstante, donde las plantas desempeñaron un papel muy importante fue en la elaboración de cestos, cuerdas, esteras, e incluso ropas. Todos ellos eran elementos que se utilizaban frecuentemente, en muchas de las tareas del día a día. En El Museo Canario se encuentran expuestas distintas piezas elaboradas con hojas de palma y junco cuya elaboración sugiere la existencia de especialistas con un alto grado de maestría.

– Tu amplio curriculum menciona que has participado en diversas campañas arqueológicas como investigador de la arqueobotánica en el norte de África, ¿observas similitudes con la arqueobotánica canaria?

– Existen muchas similitudes en el uso de las plantas entre Canarias y el norte de África, pero también muchas diferencias. La cebada, los higos y los dátiles, por ejemplo, desempeñan un papel muy importante en la dieta alimenticia histórica de ambas regiones. Pero si bien Canarias posee una flora nativa muy rica, su aislamiento geográfico ha propiciado que distintos cultivos presentes en el norte de África desde la etapa romana como el olivo, el almendro o los garbanzos no llegaran a Canarias hasta después de la conquista europea.

Hablando de otros lugares, ¿habéis encontrado semillas en la Isla procedentes de fuera? 

– Aunque no muchas, hemos encontrado algunas semillas de uva en las viviendas del poblado de Cueva Pintada que pudieron proceder del comercio con la Península Ibérica, pues la vid no era una especie cultivada por los canarios. También hemos documentado trigo panificable, un cereal desconocido en las islas, en un granero de Guayadeque. Las semillas de trigo han sido datadas por carbono 14 entorno a los años 1450 y 1650, justo en el periodo de transición entre el final de la cultura Canaria y el inicio de la posterior sociedad colonial.

Qué interesante y ameno. Muchas gracias, Jacob, y esperemos que el libro sea tan leído como citado. Hasta pronto o… ¡hasta que publiques tu próxima obra!


Leonor Zozaya-Montes

Historiadora. Profesora de paleografía y materias afines a la escritura antigua, e investigadora, principalmente dedicada a la Edad Moderna (y menos a la Edad Media). Autora de páginas sobre paleografía, redacción, lutería, música popular de tradición oral, inventos de música, vodeviles, etc. También desarrolla facetas vinculadas a la música y las artes plásticas.

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